Virus

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De Diccionario Médico

Virus

Dr. Manuel Medina Sierra

Definición

Virus: (Del latín virus, jugo, veneno). Sinónimo: virus filtrable o filtrante, ultravirus (Levaditi 1921), infragermen y ultragermen (desusados). Nombre dado, antes del descubrimiento de los microbios patógenos, a la sustancia que oculta el agente de contagio y es capaz de transmitir la enfermedad. Después se empleó como sinónimo de germen patógeno, reservado particularmente para los gérmenes mal conocidos y no aislados de ciertas enfermedades infecciosas. Actualmente el término de virus designa numerosos agentes patógenos, específicos, no cultivables mediante los medios artificiales, que no se pueden multiplicar sino en el interior de las células vivas en que parasitan (virus citotropos). Son partículas de tan pequeña dimensión que atraviesan los filtros bacterianos usuales; su tamaño varía de 200 a 300 mμ para los grandes virus (psitacosis, viruela, vacuna, etc.). a 10 mμ los más pequeños (poliomielitis, fiebre aftosa, etc.). Los virus son invisibles con el microscopio óptico; su imagen se ha obtenido mediante microfotografía con luz ultravioleta y con el microscopio electrónico.

Cada partícula viral que llega a la madurez (virión) sólo contiene un tipo de ácido nucleico (ARN o ADN): este material genético está rodeado de una cápsula (cápsida) formada por constituyentes proteínicos (capsómeras) dispuestas geométricamente. La cápsula tiene funciones protectoras y antigénicas; el ácido nucleico sólo representa la fracción patógena que penetra en la célula invadida por el virus que se integra al material genético de esta última desviando su metabolismo. La célula infectada, cuyo patrimonio genético está modificado, sería obligada de esta forma a fabricar ácidos nucleicos y proteínas virales que formarán nuevos viriones (neoviriones) los cuales transmitirán la infección a otras células. Cada virus posee especificidad de especie y de órgano. Algunos virus, al menos en el animal, son responsables de cánceres y de leucemias (ver virus oncógenos). Primeramente se clasificaron los virus según el huésped en que se multiplican (virus de los vertebrados, de los vegetales, de los microbios, etc.), según los trastornos que provocan (virus respiratorios, enteríticos, etc.). o su modo de transmisión (por artrópodos: arbovirus). Actualmente se catalogan según su estructura: el tipo de su ácido nucleico (ADN o ARN), la simetría de su cápsida (cúbica o helicoidal) y la unión (en el núcleo o citoplasma de la célula infectada) donde sus elementos son conjuntados, la presencia o ausencia de envoltura (peplos), el número de capsómeras y el diámetro de la hélice. Ver virus ADN, virus ARN, polimerasa H y provirus.



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